Coronavirus Feature

For Cheaper COVID Treatment, Americans Travel to Mexico

Above: Ciudad Juárez, Mexico entrance as viewed from El Paso, Texas on Sept. 19, 2020. Colloquially known as “puente libre,” the Bridge of the Americas is Ciudad Juárez’s most used entrance from El Paso and it used by many Americans seeking cheaper COVID treatment in Mexico. Claudia Hernández/Borderless Magazine

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Waiting in line at the Cordova Bridge to cross from El Paso, Texas to Ciudad Juárez, Mexico and back is an everyday act for many Mexicans and Americans living along the Mexico-U.S. border. The bridge is often congested with cars as people wait up to four hours to cross to go to work, visit family, shop or see their doctor. 

Over 29 million people cross between Ciudad Juárez and El Paso every year, with people coming from as far as Chicago to visit Mexico. During the escalating coronavirus pandemic that has many experts concerned.

Neither the U.S. nor Mexico require any health checks in order to enter each other’s country at the border crossing. While for a time Mexican authorities were taking the temperatures of people who crossed the border in order to curb the spread of the virus, they no longer are doing so.

The Bridge of the Americas that connects the cities of El Paso, Texas and Ciudad Juárez, Mexico on Sept. 19, 2020. Claudia Hernández/Borderless Magazine

Today, both El Paso and Ciudad Juárez are COVID-19 hotspots. Both cities are under lockdown and El Paso has the second highest COVID-19 infection rate in the United States. As of October 20, Ciudad Juárez has 10,043 active COVID-19 cases and 992 COVID-related deaths while El Paso has 8,350 active cases and 557 deaths.

To help slow the spread of the virus, the U.S. has restricted border access since March by barring non-U.S. citizens, non-permanent residents and people without a letter from their employer from crossing the border. They have also discouraged people who are allowed to cross from doing so in order to help slow the spread of the virus. On Monday, the head of Ciudad Juárez’s local government asked his country to work with the United States to bar non-Mexican citizens from crossing the border as well.

“Considering that El Paso is one of the cities with the highest number of infections in the entire United States, I am requesting the corresponding authorities to evaluate the restriction of North American visitors for non-essential matters,” Ciudad Juárez Municipal President Armando Cabada Alvídrez said.

Yet for many of the people most impacted by COVID-19 in El Paso crossing the border is a necessity. With health care costs dramatically different in the two countries, each day people from the United States wait hours to cross the border to get tested for COVID-19, purchase medicine or even get hospitalized. 

‘We all had COVID at the same time’

Valeria Terrazas is a 27-year-old American citizen who works in El Paso but lives in Ciudad Juárez with her parents. She works full-time and is in charge of getting groceries and other essential items for the household. When the border restrictions began earlier this year, Terrazas continued to cross between Ciudad Juárez and El Paso border to go to work.

On the morning of July 14 she woke up at her home in Ciudad Juárez feeling light-headed and decided to get a COVID-19 test in El Paso. Two days later her test results came back positive. 

Valeria Terrazas at her home on Sept. 26, 2020 in Ciudad Juárez, México. Claudia Hernández/Borderless Magazine

“I barely had any symptoms. I had a little bit of fever and a headache, but I just took some aspirins. The day I started to feel better is when I found out I had COVID. That same day I noticed I lost my sense of smell and taste,” Terrazas said. 

Terrazas self-isolated in her bedroom and continued working from home, but she feared her parents could get infected since they shared a home. Her father, Raul Terrazas, has thrombocytopenia and hypertension, which puts him at high risk for severe infection. Four days after Valeria started feeling sick, her parents began showing symptoms of COVID-19 as well. Her father was initially reluctant to get tested for the virus, but when he couldn’t continue his normal routine he agreed to take the test.

“We all had COVID at the same time. The bright side was that I no longer had to be isolated in my room because everybody else already had it as well,” Terrazas said. 

The family stayed at home and waited until they all tested negative for the virus, Terrazas said.

“My parents wanted to blame me because I was the one going out of the house. But then everyone [else in my family] started getting sick,” Terrazas said.  

Despite the stay-at-home order, Terrazas’ aunts, uncles and cousins who don’t live with her and her parents continued seeing each other. The CDC has warned family gatherings put people at increased risk of COVID-19 infection and such gatherings have driven a surge in COVID cases in places like Chicago.

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Terrazas’ extended family got together for a July 10 dinner party and three days later eight family members started showing symptoms. 

“It turns out I wasn’t the first one who got sick. My aunt was. And she was the one who got the worst symptoms,” Terrazas said. 

Eight people from the Terrazas family tested positive for COVID-19. Her aunt was hospitalized in Ciudad Juárez. Four of them were prescribed Jakavi, also known as Ruxolitinib, a drug typically used to treat high-risk myelofibrosis — an uncommon type of bone marrow cancer. The price for a dose of the drug in Mexico averages around $2,000 USD. 

“We were shocked because it is so expensive. Luckily I didn’t have to take any expensive medicines. I was so lucky,” Terrazas said.

A Borderless Magazine survey of health care providers and pharmacies in both El Paso and Ciudad Juárez found dramatic differences in health care costs between them. While people can get tested for COVID-19 in El Paso for free thanks to a city order, the same test just blocks to the south in Juárez costs between $60 to $200. 

And while a prescription-strength cough medicine like Benzonatate — which is frequently used to treat COVID-19 symptoms — costs an average of $9 in El Paso, it only costs an average of $5.60 in Ciudad Juárez, where it can be purchased over the counter.

Terrazas and her family bought all their medicine in Ciudad Juárez after they started comparing prices with what was available in El Paso. 

Valeria Terrazas, her mother María del Carmen Jáuregui, and father Raul Terrazas at their home on Sept. 26, 2020 in Ciudad Juárez, Mexico. The family tested positive for COVID-19 at the same time and quarantined together at home. Claudia Hernández/Borderless Magazine

Two weeks later, Valeria’s COVID test came back negative and she was able to get back to work. She and her parents had mild symptoms, and the three of them were able to go back to their pre-COVID routine. 

“We were all very lucky. It was actually nice to stay at home together. We really bonded,” Terrazas said. 

‘It Is Hard Not Imagining The Worst’

Brenda Rubio, 23, is an American citizen who lives with her parents in El Paso where she also works as the front desk receptionist at a local pediatric dental clinic on Mesa Street. She contracted COVID-19 from her parents, Ana Moctezuma and Jorge Rubio, who in turn got it from a family member who visited their home. 

Rubio says her parents kept visiting family members despite the city’s stay-at-home order. 

“My mom was still a little bit skeptical about COVID-19, she kept going out of the house. I didn’t go out at all. But we live together so I would see her and my father every day,” Rubio said. 

Rubio’s mother was the first one to get sick. She had severe complications from the infection because she suffers from asthma. 

Rubio’s parents initially considered going to a hospital in Ciudad Juárez for cheaper COVID treatment. Mexican citizens enrolled in Ciudad Juárez’s public healthcare program can typically receive hospital treatment for free. Meanwhile, staying at a hospital in El Paso can cost an average of $4,000 per day. 

Despite the potential to save money, after some research Rubio realized the hospitals south of the border were overcrowded and decided it was probably best to seek treatment in El Paso. Her mother spent three days at the hospital and despite doctors releasing her to go home, she continued to get worse.

Brenda Rubio’s mother, Ana Moctezuma, on her way to the Hospital of Providence on May 12, 2020 in El Paso, Texas. Moctezuma had severe complications from COVID-19 because she suffers from asthma. Photo courtesy of Brenda Rubio

“My dad was the next one to get COVID. He was the one who was taking care of my mom at all times. He had fever for five days before he even considered going to the hospital,” Rubio said.

Rubio’s father was also hospitalized in El Paso and was there for five days. Doctors diagnosed him with both pneumonia and COVID-19.

“It is hard handling a situation like this one. It is hard not imagining the worst. When I drove my parents to the hospital I didn’t really know if it was the last time I would see them,” Rubio said. “I’ve heard so many stories about people who didn’t even have the chance to say goodbye to their loved ones. I was so scared.”

Rubio’s mother ended up spending three days in the hospital, while her father spent five days there. When they were released, they received a bill from the hospital for $2,500. 

“I was shocked, I thought we were going to have to pay way more. When we called and tried to pay, they told us we didn’t have to worry about it. It turns out the State of Texas paid the bill [through the CARES Act] because my parents were in the hospital due to COVID,” Rubio said.

Jorge Rubio arrives at the Hospital of Providence on May 21, 2020 in El Paso, Texas. Rubio was hospitalized in El Paso and stayed there for five days. Doctors diagnosed him with both pneumonia and COVID-19. Photo courtesy of Brenda Rubio

Once they were released from the hospital Rubio was the only one caring for her parents. They were quarantined for a month at home by orders from the El Paso Health Department. Health officials would check in every day on the family’s status.   

“We would order groceries on Walmart delivery and our friends would help us buy medicine,” Rubio said. 

The family’s El Paso doctors prescribed her parents some medicines like Benzonatate. Altogether, the medications the doctor prescribed for her parents ended up costing a total of $60. When these prescriptions ran out, Rubio sought cheaper COVID treatment in Mexico. She asked a friend to buy her the same medicines but in Ciudad Juárez so she wouldn’t have to pay the doctors in El Paso to get a prescription again. 

One week after her parents started feeling better on May 25, Rubio got COVID-19. 

“It was a good thing that I got it a few days later than my parents because they didn’t need me to take care of them anymore. It would have been awful for the three of us to be in bed at the same time,” she said. 

Rubio suffered from symptoms for six days, but she didn’t need to visit the hospital. 

Choosing Between a Healthy Life or Life Without Debt 

While this year has seen an increase in American patients seeking medical care in Mexico, the phenomenon didn’t start with the current coronavirus pandemic.

Jesús Rivera is a 64-year-old general practitioner in Ciudad Juárez. For four years he worked at a Benavides Pharmacy in Ciudad Juárez, where he treated many patients who came from the United States, including places like Chicago.

“A lot of them came not only from El Paso, but also from northern parts of the United States,” Rivera said. “The healthcare system in the United States is very overpriced and inefficient. I guess that’s why they cross the border to get medical assistance.”

Most of his American patients didn’t have medical insurance in the United States, and they came to him to get more affordable care. Rivera now works as a doctor at a factory, but he still receives calls from his former patients living in the United States asking for his help. 

“Our border life consists of purchasing certain things that are cheaper in the U.S., and other things in Mexico,” Rivera explained. “Medicine is definitely cheaper here [in Mexico]. Especially now with the pandemic, people are more desperate to save money.” 

Researchers have reported evidence that patented brand name medications in some other countries tend to be 28 to 42 percent cheaper than the ones being sold in the United States.

So while testing for COVID-19 is more expensive in Ciudad Juárez, a visit to a doctor can be up to ten times cheaper than in the U.S. And in addition to medicines costing less, many of them which are only available for purchase with a prescription in El Paso can be easily bought without one in Ciudad Juárez.  

But the rush of people seeking medicine without a doctor’s prescription in Mexico is causing other problems, according to a joint study by the U.S. Department of Health and Human Services and the University of Pennsylvania.

“In some cases, the ability to purchase brand name drugs without prescriptions may be causing inventories to be depleted in Juárez,” the study’s authors wrote. 

And cheaper COVID treatment is only the most recent cause of medical tourism to Ciudad Juárez. Out of 1,000 people interviewed from both sides of the border, over one-third of adult residents of El Paso reported crossing into Ciudad Juárez to buy medications, according to another study published by the Journal of the National Medical Association in 2009. 

A lack of access to health insurance in the United States was cited as one reason Americans cross into Mexico to buy medications and seek dental and other medical care, the authors wrote. 

Medical assistance is basically free in Mexico, and Americans take advantage of that.” Rivera said. 

Both Terrazas and Rubio were quarantined around the same time; Terrazas in Ciudad Juárez and Rubio in El Paso. A disease that could have cost them a fortune ended up being an affordable bill. But for Rivera, the fact that both women had to consider the price of healthcare at all while being sick with the coronavirus and caring for their families is heartbreaking.

“People shouldn’t have to choose between living a healthy life or a life without debt,” Rivera said. “I guess I wouldn’t have had as many patients if it wasn’t for the people who cross the border, but I can’t imagine what it must be like going through all that trouble just to be healthy. Mexico may not be the best country in many aspects, but at least people here have access to free healthcare.”


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Coronavirus Español Feature

Estadounidenses Continúan Cruzando a México Para Ahorrar en Gastos Médicos

Arriba: La entrada a Ciudad Juárez, México desde El Paso, Texas el 19 de septiembre de 2020. Comúnmente conocido como el “puente libre”, el Puente de las Américas es la entrada más concurrida de El Paso a Ciudad Juárez. Claudia Hernández/Borderless Magazine

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Esperar en la línea del Puente Córdova para cruzar de El Paso, Texas a Ciudad Juárez, México y viceversa es algo rutinario para muchos mexicanos y estadounidenses viviendo en la frontera. El puente a menudo está congestionado con automóviles. Las personas llegan a esperar hasta cuatro horas para poder cruzar e ir al trabajo, de compras, visitar familiares, o al doctor.

Cada año, alrededor de 29 millones de personas cruzan entre Ciudad Juárez y El Paso. Con gente que vienen de lugares tan lejos  como Chicago para visitar México. Ahora que la pandemia del coronavirus está al alza, esta situación tiene preocupados a muchos expertos.

Ni los Estados Unidos, ni México tienen ningún tipo de control de salud en los cruces fronterizos. Por un tiempo, las autoridades mexicanas tomaban la temperatura de la gente cruzando la frontera para prevenir el brote del virus. Sin embargo, ya no lo siguen haciendo.

El Puente de las Américas que conecta las ciudades de El Paso, Texas y Ciudad Juárez, México el 19 de septiembre de 2020. Claudia Hernández/Borderless Magazine

Hoy en día, tanto El Paso como Ciudad Juárez son puntos rojos de COVID-19. Ambas ciudades están implementando medidas sanitarias mientras El Paso tiene la segunda tasa más alta de infección por COVID-19 de los Estados Unidos. El 20 de Octubre, Ciudad Juárez alcanzó los 10,043 casos activos y 992 muertes relacionadas con COVID-19, mientras El Paso tuvo 8,350 casos activos y 557 muertes.

Para ayudar a frenar el contagio del virus, desde marzo la frontera ha sido restringida por parte de las autoridades estadounidenses. Esta restricción aplica a personas que no son ciudadanos americanos, residentes, y personas que no cuenten con alguna carta laboral que implique que pueden cruzar la frontera. También han disuadido a las personas a las que se les permite cruzar de hacerlo para ayudar a frenar la propagación del virus. El lunes, el presidente municipal de Ciudad Juárez le pidió a su país que trabajara con los Estados Unidos para prohibir que los ciudadanos no mexicanos crucen la frontera.

“Considerando que El Paso es una de las ciudades con mayor número de contagios en todo Estados Unidos, estoy solicitando a las autoridades correspondientes que evalúen la restricción de visitantes norteamericanos para asuntos no esenciales”, dijo Armando Cabada Alvídrez, presidente municipal de Ciudad Juárez.

Sin embargo, para muchas de las personas más afectadas por el COVID-19 en El Paso, cruzar la frontera es una necesidad. Con costos de atención médica drásticamente diferentes entre los dos países, cada día los estadounidenses duran horas cruzando la frontera para hacerse la prueba de COVID-19, comprar medicamentos o incluso ser hospitalizados.

‘Todos Tuvimos COVID al Mismo Tiempo’

Valeria Terrazas es una ciudadana americana de 27 años la cual trabaja en El Paso, pero vive con sus padres en Ciudad Juárez. Ella tiene un trabajo de tiempo completo y está a cargo de llevar el mandado y las cosas esenciales a su casa. Cuando las restricciones en la frontera comenzaron a principios del año, Terrazas continuó cruzando entre Ciudad Juárez y El Paso para ir a trabajar.

La mañana del 14 de julio se despertó en su casa en Ciudad Juárez sintiéndose mareada y decidió hacerse la prueba de COVID-19 en El Paso. Dos días después, los resultados de sus pruebas dieron positivo.

Valeria Terrazas en su casa en Ciudad Juárez, México el 26 de septiembre de 2020. Claudia Hernández/Borderless Magazine

“Casi no tuve síntomas. Tuve poquita fiebre y me dolió la cabeza, pero solo me tomé unas aspirinas. El día que me empecé a sentir mejor es cuando me enteré de que tenía COVID. Ese mismo día noté que perdí mi sentido del gusto y del olfato”, dijo Terrazas.

Terrazas se aisló en su habitación y siguió trabajando desde casa, pero temía que sus padres pudieran infectarse ya que viven juntos. Su padre, Raúl Terrazas, tiene trombocitopenia e hipertensión, lo que lo pone en alto riesgo de tener un caso grave. Cuatro días después de que Valeria comenzará a sentirse enferma, sus padres también comenzaron a mostrar síntomas de COVID-19. Su padre estaba renuente a hacerse la prueba del virus, pero cuando no pudo continuar con su rutina normal, accedió a hacerse la prueba.

“Todos tuvimos COVID al mismo tiempo. El lado positivo fue que ya no tuve que estar encerrada en mi cuarto porque ya todos lo teníamos”, dijo Terrazas.

La familia se quedó en casa y esperaron hasta que todos dieron negativo al virus, dijo Terrazas. 

“Mis padres querían echarme la culpa porque yo era la que salía de la casa. Pero luego todos [los demás miembros de mi familia] comenzaron a enfermarse”, dijo Terrazas.

A pesar de la orden de permanecer en casa, los tíos, tías y primos de Terrazas que no viven con ella y sus padres seguían viéndose. El CDC ha advertido que las reuniones familiares ponen a las personas en mayor riesgo contraer COVID-19, tales reuniones han provocado un aumento en los casos de COVID en lugares como Chicago.

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La familia de Terrazas se reunió para una cena el 10 de julio y tres días después, ocho miembros de la familia comenzaron a mostrar síntomas.

“Resulta que no fui la primera que se enfermó. Fue mi tía. Y ella fue la que tuvo los peores síntomas”, dijo Terrazas.

Ocho miembros de la familia Terrazas salieron positivos a COVID-19. Su tía fue hospitalizada en Ciudad Juárez. A cuatro de ellos les recetaron Jakavi, también conocido como Ruxolitinib, un medicamento que usualmente es usado para tratar la mielofibrosis de alto riesgo, un tipo de cáncer de médula ósea poco común. El precio de una dosis en México ronda entre los $2,000 USD.

“Nos sorprendió porque es muy caro. Por suerte no tuve que tomar medicinas caras. Tuve mucha suerte”, dijo Terrazas.

Una encuesta de Borderless Magazine entre proveedores de atención médica y farmacias tanto en El Paso como en Ciudad Juárez encontró diferencias drásticas en los costos de atención médica. Si bien las personas pueden hacerse la prueba de COVID-19 en El Paso de forma gratuita gracias a una orden de la ciudad, la misma prueba a solo unas cuadras al sur de Ciudad Juárez cuesta entre $60 y $200.

Y mientras que un medicamento para la tos con receta médica como el benzonatato, que se usa con frecuencia para tratar los síntomas del COVID-19, cuesta un promedio de $9 en El Paso, solo cuesta un promedio de $5.60 en Ciudad Juárez, donde se puede comprar sin receta.

Terrazas y su familia compraron todos sus medicamentos en Ciudad Juárez después de que empezaron a comparar los precios con los de El Paso.

Valeria Terrazas, su madre María del Carmen Jáuregui, y su padre Raúl Terrazas en su casa en Ciudad Juárez, México el 26 de septiembre de 2020. Su familia dio positivo a COVID-19 e hicieron su cuarentena al mismo tiempo. Claudia Hernández/Borderless Magazine

Dos semanas después, la prueba de COVID de Valeria resultó negativa y pudo volver al trabajo. Ella y sus padres tuvieron síntomas leves y los tres pudieron volver a su rutina pre-COVID.

“Todos tuvimos mucha suerte. De hecho, fue muy agradable estar juntos en casa. Realmente nos unió”, dijo Terrazas.

‘Es Difícil No Imaginarse Lo Peor’

Brenda Rubio, de 23 años, es una ciudadana estadounidense que vive con sus padres en El Paso, donde también trabaja como recepcionista en una clínica dental pediátrica local en Mesa Street. Ella contrajo COVID-19 de sus padres, Ana Moctezuma y Jorge Rubio, quienes a su vez lo contrajeron de un familiar que visitó su casa.

Rubio dice que sus padres siguieron visitando a sus familiares a pesar de la orden de la ciudad de quedarse en casa.

“Mi mama era un poco escéptica del COVID-19, seguía saliendo de la casa. Yo no salía para nada. Pero vivimos juntos y veía a mis papás a diario”, dijo Rubio.

La mama de rubio fue la primera en enfermarse. Ella tuvo muchas complicaciones porque sufre de asma.

Los padres de Rubio consideraron ir al hospital en Ciudad Juárez porque era más barato. Los ciudadanos mexicanos que son parte del programa de atención de salud pública califican para recibir atención médica gratuita. Mientras tanto, ir a un hospital en El Paso puede costar un promedio de $4,000 por día.

A pesar de la oportunidad de ahorrar dinero, después de algunas investigaciones, Rubio se dio cuenta de que los hospitales al sur de la frontera estaban saturados y decidió que probablemente era mejor quedarse en El Paso. Su madre pasó tres días en el hospital y, a pesar de que los médicos la dejaron ir a casa, siguió empeorando.

La madre de Brenda Rubio, Ana Moctezuma, en camino al Hospital de Providence el 12 de mayo de 2020 en El Paso, Texas. Moctezuma tuvo complicaciones graves de COVID-19 debido a que sufre de asma. Foto cortesía de Brenda Rubio

“El próximo que le dio COVID fue a mi papá. Él era el que estaba cuidando a mi mama a todas horas. Tuvo fiebre por cinco días antes de siquiera considerar ir al hospital”, dijo Rubio.

El padre de Rubio también fue hospitalizado en El Paso y estuvo ahí por cinco días. Los doctores lo diagnosticaron con neumonía y COVID-19.

“Es difícil tratar con una situación como esta. Es difícil no imaginarse lo peor. Cuando llevé a mis papás al hospital en verdad no sabía si era la última vez que los iba a ver”, dijo Rubio. “He escuchado tantas historias de personas que ni siquiera tuvieron la oportunidad de despedirse de sus seres queridos. Estaba muy asustada”.

La madre de Rubio estuvo en el hospital tres días, mientras su padre estuvo ahí por cinco días. Cuando fueron dados de alta, recibieron una factura del hospital de $2,500.

“Estaba en shock, creí que íbamos a tener que pagar más. Cuando marqué para intentar pagar, nos dijeron que no nos teníamos que preocupar por eso. Resulta que el estado de Texas pagó la cuenta [a través de la ley CARES] porque mis papás habían sido internados a causa del COVID”, dijo Rubio.

Jorge Rubio llega al Hospital de Providence en El Paso, Texas el 21 de mayo de 2020. Rubio fue hospitalizado en El Paso y estuvo internado por cinco días. Los doctores lo diagnosticaron con neumonía y COVID-19. Foto cortesía de Brenda Rubio

Una vez que fueron dados de alta, Rubio era la única cuidando de sus padres. Ellos estuvieron en cuarentena por un mes bajo las órdenes del Departamento de Salud de El Paso. Los funcionarios de salud verificaron el estado de la familia diariamente.

“Ordenamos mandado en la entrega a domicilio de Wal-Mart y nuestros amigos nos ayudaron a comprar la medicina”, dijo Rubio.

Los doctores de El Paso les recetaron a sus padres medicina como Benzonatato. Todo junto con las medicinas recetadas por los doctores les terminaron costando un total de $60. Cuando se les terminó la medicina, Rubio le pidió a un amigo que le comprara las medicinas en Ciudad Juárez para que no tuviera que pagar por otra receta médica. 

El 25 de mayo, una semana después de que sus padres comenzarán a sentirse mejor, Rubio contrajo COVID-19.

“Fue bueno que me dio unos días después que a mis papás porque ya no necesitaban que los cuidara. Hubiera sido horrible que los tres estuviéramos en cama al mismo tiempo”, dijo Rubio.

Rubio tuvo síntomas por seis días, pero no requirió ir al hospital.

Escoger entre vivir una vida sin enfermedades o una vida sin deudas

Si bien este año se ha visto un aumento en los pacientes estadounidenses que buscan atención médica en México, este fenómeno no comenzó con la actual pandemia de coronavirus.

Jesús Rivera es un médico general de 64 años que reside en Ciudad Juárez. El trabajó en una Farmacia Benavides por cuatro años, donde trató a muchos pacientes que venían de los Estados Unidos, incluyendo de lugares como Chicago.

“Muchos venían no solo de El Paso, también de otras partes más al norte de los Estados Unidos”, dijo Rivera. “El sistema médico en los Estados Unidos es muy caro e ineficiente. Creo que por eso cruzan la frontera para tratar sus enfermedades.”

La mayoría de sus pacientes estadounidenses no tenían seguro médico en los Estados Unidos, y lo visitaban para poder recibir atención médica accesible. Hoy en día, Rivera trabaja como médico en una fábrica, pero sigue recibiendo llamadas de sus pacientes estadounidenses pidiéndole consulta.

“Nuestra vida fronteriza consiste en comprar ciertas cosas que están más baratas en los Estados Unidos, y otras en México”, explicó Rivera. “La medicina definitivamente es más barata aquí [en México]. Especialmente ahora con la pandemia, la gente está desesperada intentando ahorrar dinero.”

Algunos investigadores han reportado evidencia de que los medicamentos de marca patentados en algunos otros países tienden a ser entre un 28 y un 42 por ciento más baratos que los que se venden en los Estados Unidos.

Entonces, si bien la prueba de COVID-19 es más costosa en Ciudad Juárez, una visita al médico puede ser hasta diez veces más barata que en los Estados Unidos. Y además de que los medicamentos cuestan menos, muchos de ellos solo están disponibles para comprar con receta en El Paso, mientras en Ciudad Juárez no la requieren. 

Pero la avalancha de personas que buscan medicamentos sin receta médica en México está causando otros problemas, según un estudio conjunto del Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos y la Universidad de Pensilvania.

 “En algunos casos, la posibilidad de comprar medicamentos de marca sin receta médica puede estar provocando que se agoten los inventarios en Juárez”, escribieron los autores del estudio. 

Y COVID-19 es solo la causa más reciente de turismo médico en Ciudad Juárez. De 1,000 personas entrevistadas de ambos lados de la frontera, más de un tercio de los residentes adultos de El Paso informaron haber cruzado a Ciudad Juárez para comprar medicamentos, según otro estudio publicado por el Journal of the National Medical Association en 2009.

La falta de acceso a un seguro médico en Estados Unidos fue citada como una de las razones por las que los estadounidenses cruzan a México para comprar medicamentos, buscar atención dental y de otro tipo, escribieron los autores.

“La asistencia médica es prácticamente gratis en México, y los gringos aprovechan eso”, dijo Rivera.

Tanto Terrazas como Rubio fueron puestas en cuarentena aproximadamente al mismo tiempo; Terrazas en Ciudad Juárez y Rubio en El Paso. Una enfermedad que podría haberles costado una fortuna terminó siendo una factura accesible. Pero para Rivera, el hecho de que ambas tuvieran que considerar el precio de la atención médica mientras estaban enfermas con el coronavirus y cuidaban a sus familiares es desgarrador.

“La gente no debería tener que escoger entre vivir una vida sin enfermedades o una vida sin deudas,” dijo Rivera.

“Creo que no hubiera tenido tantos pacientes si no fuera por la gente que cruza la frontera, pero no me puedo ni imaginar lo que es tener que batallar tanto para estar sano. Puede que México no sea el mejor país en muchos aspectos, pero al menos la gente de aquí tiene acceso a atención médica gratuita.”


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Coronavirus Essential Worker

‘Either I Risk It All Or Nothing At All’: Migrant Workers’ Need To Work Outweighs COVID-19 Concerns

Above: Samuel Gomez sits at the hotel where he and 100 or so other migrant farmworkers are living. Dana Cronin/Illinois Newsroom

On the outskirts of Rantoul, in east-central Illinois, about 100 migrant farmworkers are living at an old hotel in a sleepy part of town.

Every day at the crack of dawn, Samuel Gomez and the rest of the crew get their temperatures checked on the way out the door. Most workers, donning masks, load onto a big yellow school bus for a 30-minute drive to a large warehouse, where they will spend the day sorting corn coming in on large conveyor belts.

Gomez, who is from Mexico, is one of the lucky few with access to a car, so he drives to work with his dad and sister. He’s been here all summer, starting in the field roguing corn — removing diseased and off-type corn plants to increase the quality of the crop. Since September, he’s been working in the warehouse.

In the U.S., an estimated two to three million farmworkers plant, cultivate and harvest crops each year. Among them are migratory workers, like Gomez, who often leave behind family and friends for months at a time to find work that pays more than what they could earn back home.

The long hours and physical demands make the job risky any year, but the coronavirus pandemic has made it even riskier. Outbreaks across the U.S. linked to farms have some worried about the lack of protections for workers, upon whom the nation relies for food.

All the rooms on the first floor of this hotel-turned-migrant camp are quarantine rooms, reserved for possible COVID-19 cases. Christine Herman | Illinois Newsroom

‘It’s not the same air I breathed last season’

Gomez, 32, has been traveling to Illinois as a migrant worker for four years. When he’s working in the warehouse, he says he earns $12 an hour cleaning and sanitizing the facility — about double what he could make working in retail in Mexico.

Before he arrived in Illinois in June, he didn’t know anyone who had contracted the coronavirus, so he says he wasn’t too concerned.

“Truthfully, I was surprised when people would talk about it… It was something that didn’t exist, until I realized that it did,” Gomez says in Spanish.

Since June, there have been 21 COVID-19 cases linked to the hotel where Gomez and an entire crew of migrant workers are living, according to the Champaign-Urbana Public Health District, which tracks COVID-19 cases across Champaign County. The hotel is tied for third largest outbreak in the county, based on internal statewide public health data from July through September obtained by the Midwest Center for Investigative Reporting.

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When Gomez arrived and witnessed the outbreak first-hand, he says the threat became very real, and he and his colleagues started taking the requirement for mask-wearing, social distancing and hand hygiene more seriously.

Gomez says the warehouse looks different this year with fewer workers to allow for enough spacing to keep everyone safe. He says everyone is masked, and in general, he feels safe.

But he still worries about elderly workers, including his 66-year-old dad, because they share the same hotel room and work near each other.

“I worry about my dad because he’s older,” Gomez says. “I’m cautious for myself and for them. It’s what I can do.”

Josh, 24, also works at the corn processing plant. He asked that we use only his first name because he fears retaliation. Josh is an American. Born and raised in Texas, he grew up in a migrant family as the oldest of four children. He wanted to study to become a medical assistant after high school but says when he graduated, his dad got sick and was unable to work. With his family in need of support, Josh now spends most of the year traveling around the country for work.

He says being in Rantoul for the harvest season this year feels different. Since the outbreak, there’s been less socializing: no cookouts or parties.

“You can smell the air in the mornings and it just feels way different,” Josh says. “It’s not the same air I breathed last season, you know, you feel it.”

He also worries about COVID-19, but says he doesn’t have a choice when it comes to work. His family depends on him, and he hopes to save up so that one day he may be able to go to college.

“Either I risk it all or nothing at all,” he says. “I want to leave something behind… I’m not gonna give up.”

Every day, this crew of migrant workers takes a 30-minute ride on a school bus to the job site: a warehouse where they sort good corn from bad corn. Dana Cronin | Illinois Newsroom

No choice but to work

Many migrant workers make double what they could at jobs closer to home. It’s a prospect they simply can’t turn down, says Sylvia Partida, CEO of the National Center for Farmworker Health.

“Economic necessity… [is] what it comes down to,” she says. “This is their work and they rely on this work to survive.”

For migratory workers like Samuel Gomez and Josh, Partida says the risk of contracting the coronavirus is heightened — they often travel in large groups, live in congregate housing and are unfamiliar with the local resources available to them.

“There’s been a lot of fear and a lot of uncertainty,” she says. “[They’re] relying on organizations that might be able to assist them as they try to learn how to safeguard themselves.”

Partida’s organization has been tracking COVID-19 outbreaks among migrant and seasonal farmworkers — who are largely low-income and Latino — around the country. So far, outbreaks in 17 states, including several in the Midwest, have been documented in media reports. But because there isn’t an official tracking system in place, this unofficial count is likely an underestimation, Partida says.

The Food and Environment Reporting Network, which keeps a tally of COVID-19 outbreaks across the nation’s food system, reports more than 8,000 confirmed cases among U.S. farmworkers. Researchers from Purdue University, working in collaboration with Microsoft, estimate that the true number of coronavirus cases among U.S. farmworkers is much higher — about 140,000 — a number they arrived at by applying county-level infection rates to the number of farmworkers and farmers believed to be working in those counties.

In Illinois, COVID-19 cases among farmworkers are not closely tracked, but a clinic that caters to migrant and seasonal farmworkers reports that out of roughly 1,700 people tested by its staff since the start of the pandemic, 14% — or more than 200 — were positive.

Only 11 states — including Michigan, Wisconsin and Colorado — have mandatory regulations in place to protect farmworkers, according to an analysis from the Environmental Working Group. Many others have issued recommendations, Partida says, but she’s concerned they lack penalties for those who do not follow them.

“There isn’t any enforcement; no accountability,” she says.

In some states, the risks to farmworkers are compounded by increasingly deadly natural disasters fueled by climate change, including wildfires in the West. Partida says many states don’t include farmworkers in their emergency response plans.

In order for farmworker protections to be guaranteed, she says the U.S. Departments of Labor and Agriculture would need to step up to implement enforceable guidelines.

Until then, workers like Samuel Gomez and Josh will continue traveling to the next job and hoping for the best.

“That’s the risk we take as a migrant worker, to succeed in life,” Josh says. “Back in Texas, there’s not a lot of hope. Up here there is hope for a better future.”

This story was produced by Harvest Public Media and Side Effects Public Media, in collaboration with the Midwest Center for Investigative Reporting.

Dana and Christine are reporters with Illinois Newsroom. Follow them on Twitter: @DanaHCronin and @CTHerman

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Coronavirus Essential Worker

Risking COVID-19 Exposure Again Is The Only Option For These Temp Workers

July was a terrible month for Angelica’s family.

Throughout the COVID-19 pandemic, Angelica says she and her husband kept working in factories that ignored safety guidelines set by the state. WBEZ agreed not to use Angelica’s last name because she’s undocumented and fears deportation.

“No one cleaned the factory at my husband’s job. All the workers ate lunch together at the same time. There’s like 60 employees there,” she said in Spanish. “I told him we should report it but we were too afraid.”

By July, her husband became infected with the virus and she got sick soon after. She remembers that month as one of the most difficult times in her life.

“I was so afraid, desperate and sad. We were so poor we often didn’t have enough to eat,” she said. “I was so afraid to ask for help. We didn’t want our neighbors to know we were sick.”

Angelica and her husband are both undocumented and both work for staffing agencies that send them to warehouses and factories to work earning $10 an hour. No health insurance, no sick time off. She has four children. They all live in a two-bedroom apartment.

“I think my children are traumatized,” she said. “They hear us talking about money and I see it in their faces. I think they are depressed too.”

Angelica is one of the 130 temp workers surveyed in Illinois for a report released today titled “We do not have the luxury of working from home.” The report by the Chicago Workers’ Collaborative, which advocates for temps, surveyed people who work in food processing, manufacturing, warehousing and logistics. They are considered essential workers. In Illinois, the majority of these workers are Black and brown, the report said.

Half of the workers said they felt “unsafe or very unsafe” working during the pandemic. Half of the workers also reported their workplaces were unable to adhere to the 6 feet of social distance guidelines set by the Illinois Department of Public Health.

Nik Theodore, professor of urban planning and policy at the University of Illinois at Chicago, has studied the temp worker industry for years. Theodore said assembly lines typically have machines that can’t be moved to accommodate for social distancing.


Image: Woman Staircase Silhouette in Chicago. By Sara Aho / Unsplash

This story was originally published by WBEZ and is a part of the Solving for Chicago collaborative effort by newsrooms to cover the workers deemed “essential” during COVID-19 and how the pandemic is reshaping work and employment.

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Coronavirus Español Essential Worker Feature Investigation

‘Solo queremos lo que nos merecemos’: Ex empleados de Strauss, una empacadora de carne, protestan por las condiciones de trabajo inseguras durante el COVID 

Arriba: Alrededor de 60 manifestantes se paran enfrente de la compañía de empaque de carne Strauss Brands, Inc. antes de marchar en Franklin, Wis. 7 de agosto de 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine 

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La planta empacadora de carne de Strauss Brands, Inc. se encuentra a 20 minutos en auto del centro de Milwaukee. El primer turno llega a la medianoche y el segundo comienza al mediodía durante el día. Los trabajadores generalmente conducen a la planta empacadora de carne que se encuentra en 5129 Franklin Drive en Franklin, Wisconsin en camionetas y SUVs de color azul y gris, llevando su almuerzo en bolsas de plástico. 

En abril, seis empleados probaron positivo por COVID-19 y ex trabajadores alegan que Strauss puso en riesgo a toda su fuerza laboral al ignorar las precauciones de seguridad exigidas por el estado para ayudar a frenar la propagación del virus. 

Veintinueve empleados llenaron anónimamente quejas ante la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional sobre las laxas medidas de seguridad de Strauss el 22 de abril. Estos mismos empleados alegan que fueron despedidos por Strauss el 23 de julio como retaliación. 

La Directora Ejecutiva de Voces de la Frontera Christine Neumann-Ortiz y ex empleada de Strauss Brands, Inc. Maria Vasquez, se dirigen a una multitud de manifestantes durante la Marcha de la Justicia para los Trabajadores Esenciales en Franklin, Wis. 7 de agosto de 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Strauss afirma que los 29 empleados fueron despedidos porque su información de seguridad social no coincidía con otra documentación fiscal que tenían registrada para ellos, para el Servicio de Impuestos Internos.  

Strauss notificó a uno de sus trabajadores el 23 de julio que si no podían dar documentación de que estaban autorizados a trabajar legalmente o recibir documentos de autorización de trabajo en los próximos 30 días la compañía los despediría, según The Milwaukee Journal Sentinel

Sin embargo, algunos de estos empleados habían estado trabajando en Strauss durante al menos una década sin problema antes de ser despedidos en julio. 

“OSHA estaba entrevistando a trabajadores. Es por eso que vimos esto como una retaliación por exigir protecciones en el trabajo,” dijo Christine Neumann-Ortiz, Directora Ejecutiva de Voces de la Frontera. OSHA comenzó una investigación sobre violaciones de salud y seguridad el 2 de junio, según los registros de OSHA. 

Strauss se negó a hacer comentarios cuando Borderless Magazine preguntó sobre el momento de los despidos masivos y las acusaciones de trabajadores de que los empleados fueron despedidos como venganza por las quejas que presentaron. 

Esta no es la primera vez que Strauss ha sido acusado de ser un lugar inseguro para trabajar.

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Strauss planeo mudarse al parque empresarial Century de Milwaukee, pero retiró la propuesta en octubre de 2019 después de que los vecinos y un miembro del Consejo Común de Milwaukee se opusieron al proyecto citando trabajos peligrosos que podrían provocar estrés postraumático entre sus preocupaciones, según The Milwaukee Journal Sentinel

Después de retirar la propuesta inicial del proyecto, la compañía revisó y volvió a presentar una nueva propuesta en abril de este año, con planes de iniciar construcción este otoño. 

En julio de 2017, OSHA multó a Strauss por $5,000 por una violación de salud y seguridad. Strauss se negó a comentar sobre esta violación. 

Danny Alvarado, uno de los 29 trabajadores que llenó quejas anónimas, se encuentra fuera de Strauss Brands, Inc. en Franklin, Wis. 7 de agosto de 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Danny Alvardo, 36, había trabajado en Strauss por 17 años cuando la pandemia de coronavirus apareció. Él es uno de los 29 trabajadores que llenó las denuncias anónimas con la ayuda de Voces de la Frontera, un grupo de defensa comunitario que protege los derechos de los trabajadores, sobre la falta de medidas de seguridad para contener la propagación del COVID-19. 

Alvarado y sus compañeros de trabajo alegan que Strauss no siguió ninguna de las protecciones de los trabajadores recomendadas por el CDC y OSHA: como las llegadas y salidas de los trabajadores, la designación de los tiempos de descanso y sugiriendo que los trabajadores evitarán compartir coches para ir al trabajo y después de salir. 

Maria Vasquez, 41, es otra trabajadora que fue despedida por Strauss después de presentar quejas. Ella trabajó allí durante casi 13 años y fue la primera persona en probar positiva por el virus COVID-19 en la compañía en abril.  

Vasquez, una madre soltera de cuatro hijos, informó a la compañía que iba a hacerse la prueba el 21 de julio. La compañía, sin embargo, no le informó a sus compañeros de trabajo cuál que, los puso en riesgo de estar expuestos al virus. 

Vasquez explicó que su recuperación desde que contrajo el virus ha sido diferente y desafiante. Se ha recuperado lentamente en los últimos cuatro meses, pero todavía siente dolor del cuerpo y tiene dificultad para respirar. 

Maria Vasquez y su familia afuera de su casa en Milwaukee, Wis. 31 de agosto de 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

“Mi mayor temor eran mis hijos. ‘¿Qué iban hacer si yo moría?’ Estarían sin zapatos, sin comida y posiblemente peor,” ella dijo.

La compañía no le dio licencia para enfermedad pagada y ella continuó trabajando a pesar de que estaba infectada. La recuperación del virus se complica aún más por las lesiones de quemaduras, que sufrió en 2014 mientras empacaba carne de hamburguesa en una línea de montaje. 

Vasquez todavía tiene facturas acumuladas por las quemaduras anteriores y está luchando en contra de Strauss en un caso judicial, exigiendo que paguen sus facturas médicas.   

En Wisconsin, solo 8.8 por ciento de los casos confirmados de COVID-19 entre los trabajadores de cinco plantas de producción de carne fueron reportados en abril, según datos del CDC. Sin embargo, no está claro cuántos trabajadores en las compañías de procesamiento de carne y comida pueden haber sido infectados por el virus desde la última vez que se reportaron los datos en abril. 

En Milwaukee, los latinos hacen solo el 15.4 por ciento de la población pero tienen el mayor número de casos confirmados, con un estimado del 30 por ciento, según los datos dados por el tablero del COVID-19 en la página del Condado de Milwaukee, que se actualiza diariamente. 

Las órdenes del estado de Wisconsin han seguido de cerca la orden ejecutiva del presidente Donald Trump firmada en abril, que ordenó que las instalaciones de carne y aves de corral continuarán operando a pesar de las preocupaciones sobre el virus. 

Después de una protesta pública por los despidos, la unión negocio para que Strauss Brands ofreciera a los empleados despedidos un paquete de indemnización valorado en más de $264,000 el 6 de agosto.  

“Cuando [los empleados] se defienden, no es solo lo correcto, sino que es como si tu destino estuviera ligado unos a otros”, dijo Neumann-Ortiz. “Es por eso que animamos a la gente a hablar y poner una cara al movimiento. Cuando lo hacen, en realidad vemos el cambio.” 

Voces ha recibido 20 quejas de trabajadores de otras compañías de la planta en Briggs & Stratton y Echo Lakes Foods desde mediados de abril. Esas quejas incluyen preocupaciones físicas y de salud similares a las que se quejaron los empleados de Strauss. 

En Echo Lakes en Burlington, casi-abuelo, Juan Manuel Reyes Valdez había estado tratando activamente de obligar a la compañía a implementar estas guías cuando falleció.  

En Briggs & Stratton, Mike Jackson, de 45 años y padre de ocho hijos, había estado luchando activamente y dirigió una marcha con compañeros de trabajo antes de morir de COVID-19.

En ambos casos, la falta de días de enfermedad pagados los obligó a venir a trabajar mientras estaban enfermos. 

Racine Concejal Jennifer Levie durante la Marcha de la Justicia para Trabajadores Esenciales fuera de Strauss Brands, Inc. en Franklin, Wis. 7 de agosto de 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Una protesta el 7 de agosto frente a la sede de Strauss también incluyó el apoyo de funcionarios electos y miembros de la junta escolar como los supervisores del condado de Milwaukee Steve Shea, Ryan Clancy, y Racine Concejal Jennifer Levie.

“Estoy aquí en solidaridad con estos trabajadores que están siendo tratados increíblemente injustamente. Nos llamó a todos a estar unidos en esta lucha para asegurar que sean justamente compensados,” dijo Levie, en la protesta. 

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Coronavirus Essential Worker Feature Investigation

‘We Just Want What We Deserve’: Former Strauss Meatpacking Employees Protest Unsafe Working Conditions During COVID 

Above: About 60 demonstrators stand in front of the Strauss Brands, Inc. meatpacking facility before marching in Franklin, Wis. Aug. 7, 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

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Strauss Brands, Inc.’s meatpacking facility is located a 20 minute drive from downtown Milwaukee. The first shift comes in at midnight and the second begins at noon during the day. Workers typically drive to the meatpacking plant at 5129 Franklin Drive in Franklin, Wisconsin in blue and grey colored trucks and SUVs, carrying their lunch in plastic bags.  

In April six employees tested positive for COVID-19 and former workers allege Strauss put its entire workforce at risk by ignoring state mandated safety precautions to help slow the spread of the virus.

Twenty-nine employees anonymously filed complaints with the Occupational Safety and Health Administration about Strauss’ lax safety measures on April 22. These same employees allege they were then fired by Strauss on July 23 as retaliation. 

Strauss claims the 29 employees were fired because their social security information did not match other tax documentation they had on file for them for the Internal Revenue Service. 

Strauss notified one of its workers on July 23 that if they could not provide documentation that they were authorized to work legally or receive work authorization documents in the next 30 days the company would fire them, according to The Milwaukee Journal Sentinel

Yet some of these employees had been working at Strauss for at least a decade without issue before they were fired in July.

Executive Director of Voces de la Frontera Christine Neumann-Ortiz and former Strauss Brands, Inc. meatpacking employee Maria Vasquez address a crowd of protestors during the Justice March for Essential Workers in Franklin, Wis. Aug. 7, 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

“OSHA was interviewing workers. That’s why we saw this as retaliation for demanding protections on the job, ” said Christine Neumann-Ortiz, Voces de la Frontera’s executive director. OSHA began an investigation into health and safety violations on June 2, 2020, according to OSHA records.

Strauss declined to comment when Borderless Magazine asked about the timing of the mass firings and the worker allegations that employees were terminated as retribution for the complaints they filed. 

This isn’t the first time Strauss has been accused of being an unsafe place to work. 

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Strauss planned to move to Milwaukee’s Century Business park but withdrew the proposal in October 2019 after neighbors and a Milwaukee Common Council member opposed the project citing dangerous jobs that could lead to post-traumatic stress disorder among their concerns, according to The Milwaukee Journal Sentinel.

After withdrawing the initial project proposal, the company revised and resubmitted a new proposal in April of this year, with plans of beginning construction this fall. 

In July 2017, OSHA fined Strauss for $5,000 for a health and safety violation. Strauss declined to comment on this violation. 

Danny Alvardo, one of the 29 workers who filed anonymous complaints, stands outside of Strauss Brands, Inc. in Franklin, Wis. Aug. 7, 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Danny Alvarado, 36, had worked at Strauss for 17 years when the coronavirus pandemic struck. He’s one of the 29 workers who filed the anonymous complaints with the help of Voces de la Frontera, a community based advocacy group safeguarding worker’s rights, about the lack of safety measures to slow the spread of COVID-19. 

Alvarado and his coworkers allege Strauss did not follow  any of the worker protections recommended by the CDC or OSHA: like staggering workers’ arrivals and departures, designating break times and encouraging workers to avoid carpooling to and from work.

Maria Vasquez, 41, is another worker fired by Strauss after filing complaints. She’d worked there for nearly 13 years and was the first person to test positive for the COVID-19 virus at the facility in April. 

Vasquez, a single-mother of four, informed the company that she went to get tested on July 21. The company, however, did not inform her coworkers which put them at risk of being exposed to the virus. 

Vasquez explained her recovery since contracting the virus has been different and challenging. She has slowly recovered over the past four months but still experiences body pain and has difficulty breathing. 

Maria Vasquez and her family outside of their home in Milwaukee, Wis. Aug. 31, 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

“My biggest fear was my kids. ‘What were they going to do if I died?’ They would be without shoes, without food and possibly worse,” she said. 

The company did not give her paid sick leave and she continued working though she was infected. Recovering from the virus is further complicated by burn injuries she suffered in 2014 while packing hamburger meat on an assembly line.

Vasquez still has bills piled up from the previous burn injuries and is fighting an ongoing court case against Strauss demanding that they pay her medical bills. 

In Wisconsin, only 8.8 percent of confirmed COVID-19 cases among workers in five meatpacking plants were reported in April, according to CDC data. However, it is unclear how many workers at meat and food processing facilities may have been infected by the virus since data was last reported in April. 

In Milwaukee, Latinos make-up only 15.4 percent of the population but make-up the largest number of confirmed cases, with an estimated 30 percent, according to data provided by the Milwaukee County COVID-19 dashboard, which is updated daily. 

Wisconsin state orders have closely followed President Donald Trump’s executive order signed in April which ordered meat and poultry facilities to continue operating despite concerns about the virus. 

After a public outcry over the firings their union negotiated for Strauss Brands to offer the fired employees a severance package worth over $264,000 on Aug. 6.  

“When [employees are] fighting back, it’s not just the correct thing to do, but it’s like your fate is tied to one another,” Neumann-Ortiz said. “That’s why we encourage people to speak out, and to put a face to the movement. When they do, we actually see change.”  

Voces has received 20 complaints from workers at other plant facilities in Briggs & Stratton and Echo Lakes Foods since mid-April. Those complaints include similar health and physical concerns to what the employees at Strauss complained about. 

At Echo Lakes in Burlington, grandfather-to-be, Juan Manuel Reyes Valdez had been actively trying to force the company to implement these guidelines when he passed away. 

At Briggs & Stratton, Mike Jackson, 45 and a father of eight, had been actively fighting and staged a walkout with co-workers before dying of COVID-19. 

In both cases, the lack of paid sick days forced them to come to work while sick.  

Racine Alderwoman Jennifer Levie during the Justice March for Essential Workers outside of Strauss Brands, Inc. in Franklin, Wis. Aug. 7, 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

An Aug. 7 protest in front of the Strauss headquarters also included support from elected officials and school board members like Milwaukee County Supervisors Steve Shea, Ryan Clancy, and Racine Alderwoman Jennifer Levie.

“I stand here in solidarity with these workers who are being treated incredibly unjustly. I call us to all stand together in this struggle to ensure that they are justly compensated,”Levie said, at the protest

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Coronavirus The Dish

Saigon Sisters and Demera Foster a Cross-cultural Bond During COVID

Above: Demera’s messob platter which is offered in the “World Food Tour” meal package. Photo courtesy of Demera

Mary Nguyen Aregoni is a survivor. When her family came to the United States as refugees after fleeing violence during the Vietnam War Aregoni learned English so she could translate everything for her family. She climbed the ranks of Procter and Gamble but wanted to be an entrepreneur so she quit her job in 2009 to open a Vietnamese restaurant called Saigon Sisters (567 W Lake St, Chicago, IL 60661). When COVID-19 hit Chicago and cut her sales in more than half she formed a new partnership with Demera Ethiopian Restaurant (4801 N Broadway St, Chicago, IL 60640), a competing restaurant.

Saigon Sisters owner Mary Nguuyen Aregoni in Chicago, Ill. August 21, 2020. Cassidy Jackson/Borderless Magazine

Five years ago, she met Tigist Reda, Demera’s owner, at a small business program at Goldman Sachs and the women have been helping each other out ever since.

“Collaboration is the only way to survive,” Aregoni said. “We’re not on our little islands anymore.”

Since the end of May Saigon Sisters and Demera have been swapping food and offering “World Food Tour” meal packages. At both restaurants customers can pre-order and pick up an Ethiopian platter, a Vietnamese platter or a combination of both. 

Saigon Sisters’ Vietnamese deluxe salad with vegetable egg rolls and rice noodles which is offered in the “World Food Tour” meal package. Photo courtesy of Saigon Sisters

For one package Reda chose one of her cuisine’s signature items: messob, which is a platter of small dishes that include meat, fish and vegetables along with injera. Meanwhile, Saigon Sisters offers a Vietnamese deluxe salad with vegetable egg rolls and rice noodles. 

To get the word out about the partnership Reda and Aregoni sent out a newsletter to their customers. Chicago media outlets covered the launch and Aregoni even got a call from family back in Vietnam that they saw her on local TV. So far they’ve sold about 100 World Food Tour meals. Within the promotion’s first month Saigon Sisters’ sales went up 25 percent.

The “World Food Tour” partnership is proving to be a lucrative partnership as both restaurants fight to survive the pandemic. Due to COVID-19 Reda had to lay off 27 employees. For months before the collaboration her staff was reduced to two managers and Reda. Laying off employees was a low point for her during the pandemic. 

“When we shut down everyone was calling, emailing saying, ‘Are you guys okay?’” Reda said. “They gave very generous tips to the staff members when we shut down, [as] we were saving the tips for the people that are not working. People were tipping extra and donating to our GoFundMe. So it’s just amazing to see how people showed up.”  


Every month, Demera’s been able to divide about $4,000 in tips and GoFundMe donations among the restaurants’ unemployed staff. But the money is never split evenly. 

“We put a message out [to our employees] saying, ‘Hey, this is how much we have. Please let us know who needs it,’” Reda said. “People would come and say, ‘Hey, I’m good. Give it to someone else.’ The people that needed most got the money instead of dividing it equally among everyone.”

Thanks to help from customers and employees Reda was able to bring back 80 percent of Demera’s kitchen staff by June. Aregoni also had to lay-off some part-timers but has been able to keep most of her key employees.

Demera owner Tigist Reda August 27, 2020 in Chicago, Ill. Cassidy Jackson/Borderless Magazine

 Between Saigon Sisters’ three locations, Aregoni’s had to switch up her approach. In late March she closed her stand at the Chicago French Market due to indoor dining restrictions. At the beginning of August, the stand reopened but with reduced hours. Lacking outdoor dining space Aregoni’s main location now focuses on delivery service and carry-out orders. Saigon Sisters’ third location at Northwestern Memorial Hospital has never closed and was serving essential workers.

Aregoni says the emotional support she’s gotten from Reda has helped both of them get through this tough time. During the pandemic they’ve exchanged notes on their applications for small business loans and helped each other build larger clienteles by offering email marketing and social media tips. 

Reda and Aregoni hope the success of their ongoing partnership inspires other business owners, especially women, to support each other emotionally and through profitable partnerships during this pandemic.  

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As Told To Coronavirus Español Essential Worker

Cómo elegir un durazno durante COVID 

Arriba: Walt Stoneburner/flickr

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Cuando Laura Garcia Garduño va a trabajar para recoger duraznos temprano en la mañana, solo tiene una cosa en mente: mantenerse a salvo del COVID-19. Ella trabaja cercanamente con otros en los campos del sur de Illinois y teme que el virus se pudiera extender rápidamente si un trabajador de agricultura se enferma.   

La agricultura es una industria de $19 mil millones en Illinois y el estado produce de todo, desde soja y maíz hasta fresas y manzanas. Una gran parte de esta industria se basa en el trabajo de los inmigrantes — casi el 70 por ciento de los trabajadores de agricultura contratados en los Estados Unidos nacieron en México. 

Garduño llegó a los Estados Unidos con un amigo hace 19 años y terminó en Murphysboro, un pueblo de un poco menos de 8,000 personas cerca de la frontera con Missouri. Es actualmente en este momento un punto caliente para el COVID-19. A partir del 20 de agosto, los casos de COVID-19 han están aumentando en el sur de Illinois con casos de positividad ahora en 7.7 por ciento, en comparación con el 5.3 por ciento de Chicago.  

Más de la mitad de todos los trabajadores de agricultura no tienen seguro médico y las barreras del idioma pueden dificultar que ellos comprendan sus derechos. 

Garduño mantiene a su familia trabajando en el campo como trabajadora de agricultura recogiendo fresas, duraznos y manzanas. Es un trabajo duro y a veces, un asunto familiar. En años anteriores, su hija de 15 años ha trabajado junto a ella cosechando productos. 

La vida de los trabajadores en la agricultura puede ser difícil, dice Miguel Sarmiento, el director de Servicios de Educación para Migrantes del Consejo de Migrantes de Illinois. Su oficina está en Cobden en el sur de Illinois y ofrece ayuda bilingüe con las tareas y con el acceso a computadoras a las familias migrantes. 

“El trabajo en el campo es muy exigente. Pero alguien necesita hacer este tipo de trabajo,” dijo Sarmiento. “Esto es algo que la gente no ve: cómo llegó la comida a tu mesa.” 

Garduño y su hija le contaron a Borderless Magazine como es la vida como campesina y como la pandemia de COVID-19 ha cambiado su mundo. 

Laura Garcia Garduño con sus hijas (desde arriba a la izquierda) Evelyn Xoxotla, 6, Laura Castro, 15, y Wendy Xoxotla, 10, en su casa en Murphysboro, III. 14 de julio de 2020. Michelle Kanaar/Borderless Magazine

Laura Garcia Garduño 

Hemos estado en la transición de recoger manzanas pero estamos a punto de terminar porque acaba de empezar la temporada de recoger duraznos. Cuando recogemos duraznos seguimos el estándar que usamos para las manzanas y eliminamos las malas. 

Los recogemos y los separamos por su medida, calidad y tamaño. Llamamos a los más pequeños, “segunda calidad.” Antes de nuestro tiempo de almuerzo, recogemos los duraznos que se han caído al suelo y los arrojamos en baldes. Después de nuestro tiempo de almuerzo, los empaquetamos en cajas. Para esta parte, solo tienes una persona que te está ayudando. 

A las 4:30 p.m. barremos y nos preparamos para hacerlo todo de nuevo cuando nos necesiten de nuevo. 

Todos usamos el mismo baño en el trabajo. Solo hay dos para los 35 de nosotros, incluyendo los tres hombres que trabajan allí. Nadie ha sido infectado hasta ahora, pero me preocupa que nos vayamos a infectar con COVID. Es difícil mantenerse seguro. 

Trabajo recogiendo duraznos los lunes, miércoles y fines de semana. En mis días libres trabajo en una fábrica. He trabajado allí de vez en cuando por cinco años. 

Antes de COVID, trabajaba en la fábrica 40 horas a la semana fuera de la temporada y ganaba $8.50 por hora. Pero debido a la pandemia del coronavirus los redujeron nuestras horas. Tenemos que estar socialmente distanciados, lo que significa que nos llaman a algunos, y no a otros. 

Nos dan máscaras y desinfectante de manos en la fábrica. Ya no comemos en el comedor. Comemos afuera. Durante el tiempo, tuvimos a alguien en la recepción que nos tomaba la temperatura dos veces al día y nos dejaba entrar y salir del edificio. También hemos tenido a alguien que limpia las cosas cada 10 minutos, pero ahora esa persona también se ha ido. Comenzaron a hacer esto solo cuando la primera persona tuvo COVID en mayo, pero han dejado de hacerlo desde entonces. 

De hecho, corría el riesgo de infectarme porque lo conduje en mi auto. Él era un compañero de trabajo y dio positivo por COVID-19 la misma semana que lo lleve. Dejé el trabajo por tres días para hacer la prueba de COVID, pero salí negativa. Después descubrí que se suponía que la fabrica me pagaría por mi tiempo libre, pero no lo hicieron. Todavía no lo han hecho. 

Cuando me contrataron, nos entregaron un paquete de papeles que nos contaban nuestros derechos. Pero supongo que fue mi ignorancia que no sabía lo que estaba firmando. Todo estaba en inglés y no había nadie allí para traducir el paquete. Me lo pasaron y dijeron “firma.” Lo hice. Sigo sintiendo que es responsabilidad de la empresa pagarnos cuando tenemos que faltar al trabajo para tomar una prueba de COVID. 

Mi mayor preocupación en este momento es que alguien de mi familia se enferme de COVID. Significa que tendríamos que aislarnos por completo. 

Ahora mismo solo tenemos un poco de trabajo, pero lo tenemos de todos modos. Y cuando se trata de comida, estamos bien. También hemos tenido un poco más de tiempo para pagar nuestras facturas. Pero si tuviéramos que quedarnos en casa y no ir al trabajo debido a COVID, no tendríamos nada. 

Estar con mis hijos y mi familia es lo que me alegra en este momento. Creo que cuando trabajas y ellos van a la escuela, ya no los conoces muy bien. Ahora por las tardes generalmente salimos a caminar nuestros tres perros Taffy, Snicker y Rambo. A veces nos paramos a comer helados de chocolate. 

Una pintura hecha por Laura Castro, de 15 años, para mostrar lo que pensaba sobre el trabajo de agricultura, que fue presentada a un concurso del Programa de Educación Migrante. Castro comenzó a trabajar recogiendo fresas cuando tenía cinco años. Foto cortesía de Laura Castro

Laura Castro 

Trabajé en el campo recolectando fresas desde que tenía cinco años hasta que tenía ocho años. Hacía calor y mi mamá y yo nos quedábamos allí todo el día. Me encantaba cuando llovía porque estaba lodosa y me gustaba jugar en el lodo. Aunque suponía que estábamos trabajando, la mayoría de los niños jugaban en el lodo. 

Teníamos que levantarnos muy temprano. Todavía estaba oscuro afuera cuando nos íbamos a trabajar. Preparábamos nuestros sandwiches para el almuerzo el día anterior. A veces eran huevos con tortillas y las tortillas estaban duras cuando las comíamos al día siguiente. 

Realmente no recibimos bebidas y no tenían un lugar para beber. Si querías tomar una bebida, tendrías que dejar de trabajar e ir a buscar una. 

Cuando tenía nueve años trabajé plantando fresas en Cobden, Illinois. La primera vez que fui fue con mi mama. Con el tiempo comencé a ir con mi tia o mis primas porque ella consiguió otros trabajos. Era un tipo de cosa que hacía a veces y a veces no. Para un niño pensé que el pago estaba bien. Yo era feliz. Pero no les gustaba que los niños trabajaran allí porque no hacían el trabajo. Terminaron extendiendo sus horas para incluir las horas en que los niños estaban en la escuela para evitar que vinieran. 

Hice una pintura que se suponía mostraría lo que pensaba sobre el trabajo de agricultura y mis padres la enviaron a un concurso en el Programa de Educación Migrante. Lo que quería que la gente viera en la pintura era que siempre hacía calor. Por eso hay una mitad soleada. La otra mitad está lloviendo porque trabajamos bajo la lluvia. 

Recuerdo que estaba muy mojada. Mi ropa estaba embarrada con lodo y me sentí frustrada. Algunos días me hacía llorar porque hacía mucho calor. Si miras muy cerca en la pintura, verás a un tipo secándose el sudor. También puedes ver a la gente recogiendo fresas, como hice yo. 

También puse pequeñas banderas por todas partes. Quería que la gente supiera que la mayoría de los trabajadores no solo son mexicanos trabajando. Son más nacionalidades. No somos solo nosotros los que vinimos aquí a trabajar. La gente de otros lugares también está trabajando duro. Pero son los mexicanos los que reciben una reacción violenta por tomar trabajos de otras personas. Pero no somos solo nosotros en estos trabajos. Y si parece que hay muchos de nosotros es porque otras personas no quieren hacer ese tipo de trabajo. 

Y no soy completamente mexicano. Mi papá es hondureño pero nos dejó antes de que yo naciera. Durante la mayor parte de mi infancia me quedé con una niñera porque mi mamá tenía que trabajar. Nos recogerá muy tarde por la noche. Dormiremos y luego volveríamos con la niñera por la mañana. Realmente no conocía a mi mama muy bién cuando era más joven. Hoy en día tiene a mi padrastro y trabajan juntos y nos ayudan. 

Debido a COVID puedo ver más de ella, lo cual es agradable. Me gusta mucho la escuela, así que estaba un poco triste que haya cerrado. A mucha gente no le gusta, pero a mi si. Acabo de terminar el noveno grado. Tuve una clase en línea, una clase obligatoria de diseño de videojuegos. Fue difícil, pero hice mi propia versión de Pac Man. 

También hicieron esto en el que vas a la escuela y recibes paquetes con todo listo para nosotros. La segunda vez nos obligaron a recoger todo y no sabia que agarrar. Termine sin conseguir un mes entero de trabajo para la ciencia. No quería hacer mi tarea porque los profesores no estaban revisando los paquetes de papel ni nada sobre el internet. 

Como todo está cerrado, leo en la biblioteca de la escuela porque está ahí. Me gusta la ciencia ficción. Mi maestra me dio la serie de Mara Dyer antes de cambiar de escuela. 

Como cualquier otro niño, me levanto muy tarde y me acuesto muy tarde. Si tengo tiempo libre me gusta pintar y hacer pulseras. 

Solo he visto a uno de mis amigos desde que cerró la escuela. Su nombre es Valeria. La conocí mientras recogíamos fresas. 

Ahora mismo creo que estoy tomando todo día a día. Me he divertido mucho cocinando en casa y me gusta hacer pescado empanizado porque es fácil y sencillo. También acabo de conseguir mi primer trabajo limpiando apartamentos. Se podría decir estoy deseando que me paguen. No creo que vuelva a trabajar en los campos de fresas pronto.

This story is a part of the Solving for Chicago collaborative effort by newsrooms to cover the workers deemed “essential” during COVID-19 and how the pandemic is reshaping work and employment.

It is a project of the Local Media Foundation with support from the Google News Initiative and the Solutions Journalism Network. The 19 partners span print, digital and broadcasting and include WBEZ, WTTW, the Chicago Reader, the Chicago Defender, La Raza, Shaw Media, Block Club Chicago, Borderless Magazine, the South Side Weekly, Injustice Watch, Austin Weekly News, Wednesday Journal, Forest Park Review, Riverside Brookfield Landmark, Windy City Times, the Hyde Park Herald, Inside Publications, Loop North News and Chicago Music Guide.

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As Told To Coronavirus Essential Worker

How to Pick a Peach During COVID 

Above: Walt Stoneburner/flickr

Leer en español

When Laura Garcia Garduño heads to work to pick peaches early in the morning, there’s just one thing on her mind: staying safe from COVID-19. She works closely with others in the fields of southern Illinois and fears that the virus could spread quickly if one farmworker gets sick. 

Agriculture is a $19 billion industry in Illinois and the state produces everything from soybeans and corn to strawberries and apples. Much of this industry is built on the labor of immigrants — nearly 70 percent of hired farmworkers in the United States were born in Mexico. 

Garduño came to the United States with a friend 19 years ago and ended up in Murphysboro, a town of just under 8,000 people near the border with Missouri. It’s currently a COVID-19 hotspot. As of Aug. 20 COVID-19 rates are rising in southern Illinois with seven-day rolling average positivity rates now at 7.7 percent, compared to Chicago’s 5.3 percent.

Over half of all farmworkers in the U.S. don’t have health insurance and language barriers can make it difficult for them to understand their rights.

Garduño supports her family by working in the fields as a seasonal farmworker picking strawberries, peaches and apples. It’s hard work and sometimes a family affair. In previous years her 15-year-old daughter has worked alongside her harvesting produce.

Life for immigrant farmworkers can be difficult, says Miguel Sarmiento, the director of Migrant Education Services at the Illinois Migrant Council. His office is in nearby Cobden and offers bilingual homework help and computer access to migrant families like Garduño’s

“Work in the fields is very demanding. But somebody needs to do this kind of job,” said Sarmiento. “This is something people don’t see: how the food got to your table.”

Garduño and her daughter told Borderless Magazine what life as a farmworker is like and how the COVID-19 pandemic has upended their world. 

Laura Garcia Garduño with her daughters (from top left) Evelyn Xoxotla, 6, Laura Castro, 15, and Wendy Xoxotla, 10, at their home in Murphysboro, Ill. July 14, 2020. Michelle Kanaar/Borderless Magazine

Laura Garcia Garduño 

We’ve been transitioning from picking apples but are about to finish because the season for picking peaches just started. When we pick peaches we follow the standard we use for apples and remove the bad ones.

We pick and separate them by their measurement, quality and size. We call the smaller ones, “second quality.” Before our lunch break, we pick up the peaches that have fallen on the floor and toss them into buckets. After our lunch break, we package them in boxes. For this part, you only have one other person helping you. 

By 4:30 p.m. we sweep and prepare to do it all again when they need us again. 

We all use the same bathroom at work. There’s only one for all 35 of us including the three men that work there. No one has been infected so far, but I worry that we’ll be infected with COVID. It’s hard to stay safe.

I work picking peaches on Monday, Wednesday and the weekends. On my days off I work at a factory. I have worked there on and off for five years. 

Before COVID I would work at the factory 40 hours per week in the off season and make $8.50 per hour. But because of the coronavirus pandemic they reduced our hours. We have to be socially distanced which means they call some of us in and not others. 

They give us masks and hand sanitizer at the factory. We don’t eat in the lunchroom anymore. We eat outside. For a while, we had someone at the front desk who took our temperature twice a day and let us in and out of the building. We’ve also had someone who wipes things down every 10 minutes but now that person is also gone. They started doing this only when the first person had COVID in May but have stopped since. 

I was actually at risk of getting infected because I gave my coworker who got infected with COVID a ride. He tested positive for COVID-19 the same week I gave him a ride. I left work for three days to take the test for COVID but I was negative. I found out afterwards that the factory was supposed to pay me for my time off but they didn’t. They still haven’t.

When I was hired they gave us a packet of papers that told us our rights. But I guess it was my ignorance that I didn’t know what I was signing. It was all in English and there was no one there to translate the packet. They just handed it to me and said “sign.” I did. I still feel that it is the company’s responsibility to pay us when we have to miss work to take a COVID test. 

My biggest worry right now is that someone in my family gets sick with COVID. It would mean we would have to completely isolate ourselves. 

Right now we only have a little work but we have it nonetheless. And when it comes to food we’re OK. We’ve been getting a little more time to pay our bills too. But if we had to stay home from work because of COVID we would have nothing.

Being with my kids and my family is what brings me joy right now. I think when you work and they go to school you don’t know them as well. Now in the afternoons we usually go out to walk our three dogs Taffy, Snicker and Rambo. Sometimes we stop and get chocolate ice cream.

A painting made by Laura Castro, 15, to show what she thought about farm work, that was submitted to a contest at the Migrant Education Program. Castro began working picking strawberries when she was five-years-old. Photo courtesy of Laura Castro

Laura Castro 

I worked on a farm picking strawberries from when I was about five to when I was eight-years-old. It was hot and my mom and I would stay there all day. I loved when it rained because it’d be muddy and I like to play in the mud. Even though we were supposed to be working most of the kids played in the mud. 

We would have to wake up super early. It would still be dark outside when we left for work. We’d make our sandwiches for lunch the day before. Sometimes it’d be eggs with tortillas and the tortillas would be hard when we ate them the next day. 

We didn’t really get drinks and they didn’t have a place for you to drink. If you wanted to get a drink you’d have to stop working and go get one. 

When I was nine years old I worked planting strawberries in Cobden, Illinois. The first time I went was with my mom. Eventually I started going with my aunt or cousins because she got other jobs. It was an on and off type of thing. For a kid I thought the pay was fine. I was happy. But they didn’t like kids working there because they’d slack off. They ended up extending their hours to include hours when kids were in school to stop them from coming. 

I made a painting that was supposed to show what I thought about farm work and my parents submitted it to a contest at the Migrant Education Program. What I wanted people to see in the painting was that it was always hot. That’s why there’s a sunny half. The other half is raining because we worked in the rain. 

I remember being soaking wet. My clothes were muddy and I felt frustrated. It made me cry some days because it was just so hot. If you look really closely in the painting you’ll see a dude wiping his sweat off. You can also see people picking strawberries, like I did. 

I put tiny flags everywhere too. I wanted people to know that while most of the workers are Mexicans there are not just Mexicans working. It’s more nationalities. It’s not only us who came here to work. People from other places are also working hard. But it’s Mexicans who get the backlash for taking other people’s jobs. But it isn’t just us in these jobs. And if there seems like there’s a lot of us it’s because other people don’t want to do that kind of work. 

And I’m not fully Mexican. My dad is Honduran but he left us before I was even born. For most of my childhood I was left with a nanny because my mom had to work. She’d pick us up really late at night. We’d sleep and then we’d go back to the nanny in the morning. I didn’t really know my mom that well when I was younger. Nowadays she has my stepdad and they work together and help us out. 

Because of COVID I get to see more of her, which is nice. I really liked school so I’m kind of sad it’s closed down. Not many people like it but I do. I just finished the ninth grade. I had one online class, a mandatory video game designing class. It was hard but I made my own version of Pac Man. 

They also did this thing where you go to school and get packages with everything ready for us. The second time they made us pick up everything and I didn’t know what to get. I ended up not getting a whole month of work for science. I didn’t want to do my homework because the teachers were not checking the paper packets or anything online.  

Since everything’s been closed I read at the school’s library because it’s right there. I like science fiction. My teacher gave me the Mara Dyer series before she switched schools. 

Like any other kid, I wake up super late and go to bed super late. If I do have any free time I like to paint and make bracelets.

I have only seen one of my friends since school shut down. Her name is Valeria. I met her while we were picking strawberries. 

Right now I think I’m taking everything a day at a time. I’ve been having a lot of fun cooking at home and I like to make breaded fish because it’s easy and simple. I just got my first job cleaning apartments too. You could say I’m looking forward to getting paid. I don’t think I’ll be going back to working in the strawberry fields anytime soon. 

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Coronavirus Español Feature

Desde las fincas cafeteras de El Salvador hasta las tierras lecheras de Wisconsin 

Arriba: Diseños de azulejos de Fernando LLort, un artista salvadoreño y ex-miembro de la banda de los años 70 La Banda del Sol, en Finca Coffee el 4 de julio de 2020 en Madison, Wis. Según LLort, los azulejos reflejan representaciones coloridas e infantiles de El Salvador. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Read in English.

Finca Coffee está ubicado en un nuevo complejo de apartamentos en el lado sur de Madison, Wisconsin. 

Las paredes bañadas por el sol de la cafeteria de un ano, están llenas de color y cubiertas con azulejos diseñados por Fernando LLort, un artista Salvadoreño y ex-miembro de la banda de los anos 70 La Banda del Sol. 

El café está diseñado para evocar la sensación moderna de una cafetería que se puede encontrar caminando por las calles de San Salvador, El Salvador. 

Sentado en la estantería cerca de un tocadiscos hay una escultura de vidrio del pájaro nacional de El Salvador, el torogoz, con sus plumas de doble cola. 

Pero un año después de la primera apertura del café, como muchos otros negocios, está luchando debido a la pandemia del coronavirus que continúa hoy. La copropietaria Marleni De Valle está detrás de la encimera índigo de la cocina haciendo una de sus famosas pupusas cuando Borderless visita para conversar. 

Co-propietarios Silas Valle y Marleni Valle 4 de julio en 2020 en Madison, Wis. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

“Son más que simples tortillas hechas a mano rellenas de ingredientes. Son la receta de mi madre,” dijo Marleni De Valle. “Me siento feliz de poder compartir ese auténtico sabor salvadoreño. Las recetas de cocina de mi madre son sagradas. Son secretos culinarios.” 

Las pupusas, que se consideran el plato nacional de El Salvador, son más que simples tortillas hechas a mano rellenas de ingredientes, dice Marleni De Valle. Son su plato estrella y los empaca con queso, frijoles o carne, o una mezcla de los tres. 

Marleni De Valle quiere expandir el café y abrir lugares en otras partes del Medio Oeste, incluyendo Chicago. También le gustaría traer a su madre a Wisconsin desde El Salvador para poder visitar el café y ver a los clientes disfrutando de sus famosas pupusas. Pero muchos de esos planes están suspendidos debido a la incertidumbre de cuando terminara la pandemia. 

Las quesadillas salvadoreñas se hacen frescas todos los días por la co-propietaria Marleni Valle en Finca Coffee del 5 de julio de 2020 en Madison, Wis.. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Finca es uno de los pocos restaurantes salvadoreños en el área de Madison. Sus clientes son una mezcla de inmigrantes salvadoreños, así como personas que pueden no estar familiarizados con la cocina del país centroamericano. 

“Me alegra ver que las personas comen algo y dicen ‘Wow, me gusta,’” dijo Marleni De Valle. 

Marleni De Valle se enorgullece de la calidad de la comida y las bebidas de su café. Ella y su esposo, Silas De Valle, y su gerente general, Todd Allbaugh, obtienen cuidadosamente cada ingrediente. 

Por ejemplo, antes de la pandemia, los De Valle compraban granos de café directamente de los agricultores en El Salvador como una forma de ayudar a los medios de vida de los recolectores de café, que bastante veces son mujeres, dijo Allbaugh. Es un trabajo de labor intensivo que requiere que los cosechadores escalen los lados de las montañas para llegar a los pallos de café y luego llevando bolsas pesadas de granos de café sobre sus hombros.

Todd Allbaugh, gerente general de Finca Coffee, 5 de julio de 2020 en Madison, Wis. Allbaugh trabaja con agricultores directamente en El Salvador para supervisar la importación de granos de café. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

“Al [comprar de los agricultores], eliminados al comprador de en medio que la mayoría de las empresas usan,” dijo Allbaugh. “Pagamos un precio más alto por libra, de esta manera ayudamos a crear al menos cinco empleos allí.” 

Sin embargo, el negocio se ha visto afectado durante la actual pandemia de COVID-19. Finca Coffee estuvo completamente cerrado desde el 23 de marzo hasta el 27 de mayo y solo se ha vuelto a abrir a finales de mayo para recoger pedidos y comer al aire libre. Sin embargo, el negocio solo obtuvo la mitad de sus ganancias regulares a través de estas ventas. El café también ha tenido problemas para obtener sus granos de café de El Salvador ya que el virus se ha extendido por todo el mundo y la pareja ha tenido que buscar granos de café en otros lugares. 

El origen de Finca tiene sus raíces en una amistad iniciada hace casi 30 años después de que Silas De Valle recibió por primera vez una beca de USAID para asistir a la Universidad de Wisconsin en Richland. En 1989 dejó su hogar en Metapan, El Salvador — una ciudad fronteriza a 7.5 millas de Guatemala — y llegó a la casa de su primera familia anfitriona. Se quedó por seis meses. Después de que Silas De Valle conoció a Allbaugh, se hicieron amigos íntimos y el paso el resto de sus estudios viviendo con los padres de su futuro gerente general. 

Las quesadillas mexicanas hechas por Marleni Valle son uno de los cuatro artículos destacados en el menú de Finca Coffee, el 5 de julio de 2020 en Madison, Eis. La salsa verde y roja están elaboradas a partir de la receta de su familia. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Cuando Silas De Valle fue a visitar El Salvador en el invierno de 1991, Allbaugh se unió a él. El país estaba en medio de una guerra civil de 12 años y Allbaugh describió el viaje como un “momento de despertar,” para él. 

“Baje durante Navidad y me di cuenta de que no necesitas un árbol de Navidad. No necesitas un gran espectáculo. Solo gente que te ama incondicionalmente y un clima hermoso,” dijo Allbaugh. Desde entonces ha regresado a El Salvador casi 40 veces.  

Silas De Valle regreso a El Salvador en 1993 y tuvo una carrera de 21 años en finanzas para organizaciones como Hanes y UW-Madison.

Durante ese tiempo, Marleni y Silas De Valle también abrió una pequeña empresa de publicidad que continúan operando. 

Cuando la pareja regresó a Wisconsin en 2017, querían abrir un café con Allbaugh. Para julio de 2019, Finca abrió sus puertas al público. 

“Las cosas fueron excelentes,” dijo Silas De Valle. “Vendimos más de lo que teníamos. El espacio estaba lleno y nuestros nuevos clientes nos recomendaban a sus amigos. Pensamos que el sueño era alcanzar el equilibrio, y lo hicimos.” 

Finca Coffee ubicada en el lado sur de Madison, Wis en el complejo de apartamentos Alexander Company, 4 de julio de 2020. Francisco Velazquez/Borderless Magazine

Ahora el café se está adaptando a la nueva normalidad de las cenas y las máscaras sociales distanciadas. Sin embargo, clientes como Denise Benitez agradecen que Finca Coffee siga abierto a pesar de los nuevos desafíos que enfrenta. 

“Es mi paz en estos tiempos agitados,” dijo Benitez.

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